云南天文台-丽江高美古观测基地

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在建设天文观测基地的过程中,选址是最为复杂也是最重要的工作之一。一个合适并且优秀的天文台址的选址过程往往很漫长。从1992年实地考察到1998年验收合格,天文学专家们最终决定让2.4米天文光学望远镜在丽江高美古安家,历经了6年时间。

早在上世纪,我国天文学科规划中就有在南方放置大口径望远镜的战略规划。云南天文台1972年成立之初,就开始了天文台址的选址工作。上世纪七八十年代,云南天文台分别在宾川和禄劝轿子雪山开展了选址工作。1992年1月,云南天文台组织了选址组。选址组每到一个地方,先要了解关于日照、云雨量的资料。经过普查和筛选,专家们在滇西初步选出永胜、宁蒗、姚安的犛牛坪和丽江的高美古5个候选点。之后采用随机轮流观测的办法,对5个点进行对比观测。在10轮的观测结果中,发现丽江高美古的天文气像条件最好,是5个候选点中最好的天文台址。

高美古位于丽江市区东南面,这片海拔3200米的宁静高原,没有缭乱的灯光和沙尘,空气透明,每年平均有254天晴夜。它黯蓝色的天空引起了国内外许多天文学家的极大兴趣,特别是夜晚满天的繁星、清晰的银河,让很多天文学家十分激动,他们感叹:「干了一辈子天文,从未见过这麽好的夜空,这麽好的天文观测条件。」

1994年7月云南天文台在这裡开始了为期3年的定点观测。这裡年平均气温为7摄氏度,同时具有纬度低、海拔高、天气晴朗、大气宁静度好、天空背景亮度弱等较好的天文观测条件。1998年4月中国科学院验收组对高美古的观测条件表示肯定:「综合定点观测取得的云量及气像参数、视宁度、夜天光、消光等有关天文观测条件的资料表明,丽江高美古是我国南方的一个优良台址……」

与此同时,国内外天文学专家普遍认为,在丽江高美古放置一台2-3米级的望远镜是可行的,并且可以得到国际水平的研究成果,至此历时6年的选址工作终于告一段落。晴空万裡,群星璀璨的丽江高美古逐步成为国内外天文工作者心目中的一块「圣地」。

安装在丽江天文工作站的2.4米望远镜由英国TTL公司制造,高8米重40馀吨,它的口径为2.4米,是一台地平式望远镜,它的终端包括6K×6K的拼接CCD相机,这样的配置使拍摄出的天体图像更为清晰,是东亚地区最大口径的通用光学天文望远镜之一。由于采用了若干新技术,其综合性能在同级望远镜中处于国际中上水平。投入使用后每年能容纳数十项具有先进水平的天体物理课题开展观测和研究工作,促进我国天文学研究与国际水平靠近。全自动的操作系统是最大的特点。由于控制系统能够支持远程操作和自动操作,只要天文学家预定好观测计划,它就会自动执行,这改变了以往科学家非得坚守在望远镜旁才能进行观测的工作模式,大大提高望远镜的工作效率。

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这台我国目前最大的地平式天文望远镜将于已投入使用,现正在调试中。「2.4米天文光学望远镜」是科学家们给它的代号。它成像清晰,跟踪和指向精度都非常高,比我国所有天文台拥有的1米镜看到的天体要大十几倍。

望远镜将于5月投入使用进入新世纪后,作为基础科学的天文学又迎来了一个蓬勃发展的时期。为使我国的天文研究尽快赶上世界先进水平,国家天文台决定在丽江高美古建设新的大望远镜和天文观测站。观测站于2003年9月开始施工,2005年2月竣工。建成后的观测站具有纬度低、海拔高、天气晴朗、大气宁静度好、天空背景亮度弱等较好的天文观测条件。园区占地面积261亩,地势开阔,可放置多台望远镜。离玉龙县城约30公裡。

自2005年10月开始安装的2.4米天文光学望远镜,将在今年5月投入使用。作为东亚地区最大口径的通用光学天文望远镜之一,同时也是我国唯一一台淨口径为2.4米的地平式天文望远镜,它的投入使用将为我国的天文观测研究提供保障。正式投入使用后,「2.4米天文光学望远镜」每年能容纳数十项具有先进水平的天体物理课题开展观测和研究工作。这将为我国天文研究尽快赶上世界先进水平提供先进的硬件条件。

据悉,作为国家天文台南方基地,丽江天文观测站2.4米天文望远镜的落成,只是建设的开始。今后还将逐步计划部署、建设一批大中型天文望远镜及其他门类观测仪器,建成之后丽江天文观测站将是我国和东亚地区最重要的地面天文观测基地之一。

目前,观测站已初具规模,除建设有2.4米望远镜观测室外,还有镀膜机房、专家楼和综合楼等辅助、生活保障设施。随着多台望远镜的陆续建成,丽江天文观测站将形成多台不同口径、不同科学目标的天文望远镜协同工作的局面,在我国天体物理和实测天文研究及为我国航天计划服务等方面发挥重大作用,成为名副其实的中国重要夜间天文观测基地。

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