2018 双子座流星雨与46P彗星

四姑娘山“日照金山 ”

2018年12月的双子座流星雨,恰逢46P/Wirtanen彗星接近近地点。

双子座流星雨ZHR通常都在100以上,是每年三大流星雨的重头戏(另外两个分别是象限座流星雨、英仙座流星雨)。每小时天顶流量(Zenithal Hourly Rate,简称ZHR) 是指流星雨辐射点位于仰角90度的天顶,无云、无遮挡,全天100%能见视野,没有任何光污染,肉眼可以看到6.5等星的理想情况下,观测者每小时可以看到的流星数量。这是个理论观测情况,与实际观测情况有时可能会有很大的差别。

从成都出发,途径都江堰、耿达、卧龙,穿越海拔4500米的巴朗山,就到了日隆镇、四姑娘山脚下。这里有个号称四姑娘山最佳观景平台的“ 猫鼻梁 ”,我们就在这里等待夜幕降临。当天的天气非常晴朗,万里无云,日落时分的日照金山,四位秀丽的“姑娘”就沐浴在金色的夕阳中,格外秀丽。

上半夜的月光照亮了四姑娘山顶的积雪,当天的天气整夜都非常晴朗,下半夜月亮落山后,可见的流星数量明显上升,相机也记录下了许多速度较慢、亮度较高的流星。

46P/Wirtanen彗星是一颗短周期彗星,彗核直径约1.2公里,绕太阳一周仅需5.44年,它的轨道近日点距离约1.06AU,约在地球轨道附近,而远日点则约5.13AU,在木星轨道附近,因此它被归类为所谓的“木族彗星”(Jupiter family)。它曾一度是欧洲太空总署(ESA)罗赛塔号太空船(Rosetta spacecraft)的任务目标,只因当时错失太空船发射窗口,ESA只好改变目标,送罗赛塔号去了67P/Churyumov–Gerasimenko彗星。

200mm镜头拍摄的46P/Wirtanen彗星,赤道仪跟踪60秒

今年的回归是自70年前被发现以来最接近地球的一次,也是21世纪此彗星所有回归中最接近的一次。这次回归也意味着46P成为现代以来(对于彗星研究来说,现代指1950年后,下同)所有彗星中与地球距离第10近的彗星。 彗星46P/Wirtanen过近地点时与地球的距离只有地月距离的30倍,预计最亮可达3等,这意味着肉眼可以轻易看见,但实际情况是:彗星的亮度会在彗发的延伸下显得暗弱。

对于46P(以及其他近距离接近地球的彗星)来说,随着它离地球越来越近,它的彗发也会在天空中变得越来越大。考虑到46P在近地点时,物理尺度只有57km/角秒,所以过近地点前后彗发可能有好几度的大小。这些因素如何影响彗星的形态取决于尘埃和气体在彗核周围的空间分布。集中的凝聚物(如尘埃)不会随着气体扩散到天空中。不幸的是,不仅我们对这颗彗星了解甚少,而且它的这次回归是历史性接近,因此我们无法预测这些因素将如何影响彗星的最终亮度。在这种情况下,即使46P的总亮度达到3等,也可能由于彗发过于分散而导致肉眼不可见。然而即使46P没有达到肉眼可见的亮度,它也仍然会是双筒望远镜以及小型天文望远镜中不错的观测目标。

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